Los periódicos locales son la nueva apuesta de Buffett

Juan ST | 14 de Junio de 2012 | (19)

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Me resultan curiosas las últimas adquisiciones que está realizando el famoso y multimillonario inversor Warren Buffett. Está comprando periódicos y revistas locales. Y ya lleva unos cuantos y unas cuantas. Sólo en una operación, se hizo con parte de un compañía, Media General, con 63 periódicos locales, por un importe de 142 millones de dólares.

Hace poco también conocimos otra operación en este sentido.

Berkshire Hathaway, el vehículo inversor de Warren Buffet, compró el 3,2% de Lee Enterprise, una transacción valorada en 2,1 millones de dólares. Esta operación a nivel económico para Buffet es insignificante. Lo relevante es que con esta operación realizada en el primer trimestre de 2012 empezaba a dar muestra de lo que a día de hoy parece interesar al inversor. Lee Enterprise se dedica al negocio de la prensa “tradicional”, cuenta con 49 periódicos y 300 revistas la mayoría de ellos destinados a mercados locales y sin ninguna cabecera de gran prestigio.

La última adquisición de Buffett ha sido la del diario Bryan-College Station Eagle. No sabe todavía el precio pero lo que se sabe es que este diario tiene una circulación de 20.000 ejemplares y una antigüedad de 123 años.

Por último recordar que el año pasado pagó ni más ni menos que 200 millones de dólares por el “Omaha World Herald”, un diario local de su ciudad.

Las razones para este nuevo movimiento tan claro de Buffett pueden ser varias:

  1. Como dice él, “en pueblos y ciudades donde hay un fuerte sentimiento de pertenencia a la comunidad, no hay una institución más importante que el periódico local”. La verdad es que creo que en España ocurre algo parecido. Muchas gente si compra un periódico, es el local: Diario de Navarra, La Voz de Galicia, etc
  2. Se piensa que con una buena transición hacia los soportes digitales y en definitiva con una adecuada estrategia digital, este tipo de prensa es más fácil que sea rentable dado lo importante de ser local, de hablar de cosas de tu ciudad, las noticias del pueblo, los espectáculos locales, etc.
  3. Hay gente que piensa que dado que estamos en año electoral, la importancia de ser el propietario o tener el control de esta cantidad de periódicos locales, le va a poner en una situación privilegiada para múltiples objetivos. Yo creo que lo importante no es el año electoral, tener el control de medios de comunicación importantes tanto a nivel local como nacional, siempre te hará disponer de una fuerte influencia sobre tu localidad o tu país.

¿Pero no os parece que estas operaciones van un poco en contra de la filosofía value? Hombre, Warren Buffett al final es un inversor y si hace una operación es para sacarle un beneficio en el medio – largo plazo. Que se guíe por unos u otros criterios, que siga un determinada filosofía u otra, al final es lo de menos. Es cierto que muchas de sus operaciones las podemos encuadrar en la filosofía value. Estas operaciones de compra de prensa local no parecen a priori estar encuadradas en esta corriente de inversión.

Por ejemplo, Lee Enterpises es una compañía con una capitalización de aproximadamente 65 millones de dólares, sus ingresos han caído desde los más de 1.000 millones en 2008 a 750 millones de dólares en 2011, además está con pérdidas operativas, tiene poca caja (unos $30 millones) y una deuda bastante elevada por un importe de más de 930 millones de dólares. Es decir, tenemos una compañía pequeña, con sus ingresos cayendo año tras año, muy endeudada y además con pérdidas operativas. Todo lo contrario a lo que en teoría dice el propio Buffett que hay que comprar. ¿Pero es que ahora se ha vuelto loco o cambiado su forma de ver la inversión? Creo que lo importante es lo que he comentado antes. Buffett entra en un negocio que crea que tienen algo, el famoso “moat” (ventaja competitiva), y que además pueden ser rentables en el medio-largo plazo.

La ventaja competitiva de estos diarios locales es sin duda la influencia sobre la comunidad. La rentabilidad sostenible en el tiempo, aunque a día de hoy no la tenga, parece que se podrá conseguir con una buena estrategia digital y en definitiva empresarial. El cambio de la prensa escrita a la prensa online es un hecho y en este cambio hay una gran oportunidad. Los grandes costes de impresión se pueden reducir a medio – largo plazo. Hay por tanto margen de reducción de costes y de aumento de ingresos. Los ingresos deberán llegar por suscripciones y por publicidad local, la cual parece que funciona bastante bien tanto en el mundo off-line como on-line. En una carta enviada a sus empleados y editores El mismo dice que “los tiempos son ahora mucho más difíciles que antes para los periódicos”, pero asegura que “aquellos que atiendan intensamente a sus comunidades tendrán un buen futuro. Una mezcla repensada entre tecnología digital y de impresión atraerá la audiencia y los ingresos que necesitamos”. También sabe de los riesgos de la prensa, sobre todo la nacional, y de que probablemente desaparecerán algunos periódicos. En la carta hace mención a que “la circulación de los diarios a nivel nacional seguirá cayendo y, en algunos casos, se desplomará.” Además, da tres claves para que un periódico acabe fracasando:

  • que la ciudad tenga dos o más diarios como competencia
  • que pierda su posición como principal fuente de información para los lectores
  • que la ciudad en la que se publica no tenga una arraigada identidad propia.

Por este motivo, Buffet adelantaba que su empresa invertirá en lugares donde haya un fuerte sentido de comunidad. “Si a una ciudadanía le importa poco lo que le rodea, también le preocupará muy poco su periódico. El interés por los asuntos de la comunidad, además, varía inversamente con el tamaño de la población”. Por eso, el multimillonario aseguraba hace poco tiempo que comprará más periódicos en “ciudades pequeñas y medianas con comunidades establecidas desde hace tiempo”.

Sin duda una inversión interesante. Seguro que muchos editores en España le abrirían sus puertas de par en par y estarían más que contentos en que Buffett pusiera dinero en sus periódicos. La situación en España en lo que a la prensa se refiere es muy delicada y queda poco margen de maniobra para muchos periódicos. Pero España no tiene a su Buffett particular que apueste por la prensa y por los periódicos locales. Aquí vamos mucho más retrasados en este sentido que en EEUU. A pocos les gusta el riesgo y a día de hoy poner dinero en este tipo de empresas, genera muchas dudas. La clave es elegir bien, invertir en las que se crea que van a sobrevivir al cambio hacia lo digital, no tener prisa en rentabilizar la inversión y al final en las empresas en las que se invierta, exigir una adecuada estrategia digital que se ponga en marcha en el menor tiempo posible. Quién lo va a hacer en España. Poca gente hay que quiera entrar de nuevas en los medios. Empezarán a aparecer cuando un determinado medio ya sea rentable y tenga unas perspectivas de futuro muy buenas. Ahí si hubiera operaciones corporativas, ya se llegaría tarde y seguramente los precios de esas operaciones serían muy elevados. El que vende, ya que vende y ya que ha conseguido que su empresa más o menos funcione y sea rentable, venderá caro. Si no para qué va a vender cuando ha pasado todo lo peor.

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